Excédé de faire charger et décharger plusieurs fois les marchandises qu'il doit livrer, Malcolm Mac Lean, petit entrepreneur de la côte est des USA, a l'idée de réaliser des caissons en acier de 10 mètres de long, avec des crochets pour les grues. Les marchandises y seront stockées et cette caisse (superposable) sera chargée sur un camion, puis sur un train, puis sur un bateau.

1956-invention du conteneurLe 26 avril, le vieux pétrolier Ideal X est aménagé pour pouvoir recevoir les nouveaux caissons de marchandises.

Le premier porte-conteneurs de l'histoire du commerce quitte ensuite le port de Newark pour aller livrer sa cargaison à Houston.

Ce mode de transport se développe fortement sur la côte est puis, vers 1968, se met à envahir la totalité de la planète.

Les conteneurs se standardisent et mesurent désormais 20 ou 40 pieds (6 ou 12 mètres). Ils se déclinent également en citernes, en porte-voitures ou en conteneurs réfrigérants. Au nom de la rentabilité, ils sont empilés sur des navires monstrueux qui en transportent jusqu'à 18.000.  Les conteneurs ont accompagné (et accéléré) la mondialisation.