Mars photographiee par la NASAEn 1962, une 1ère sonde spatiale soviétique est envoyée sans succès vers Mars. La 2nde, l'américaine Mariner 8, rate son décollage en 1971.

En 1972, l'URSS expédie Mars 2 et Mars 3 : la 1ère s'écrase sur Mars et la seconde ne reste opérationnelle que pendant 20 secondes. En 1974, la fusée soviétique Mars 7 passe trop loin de la planète rouge.

Puis, en 1996, la sonde russe Mars 96 tombe en mer... Depuis 1962, 13 des 20 appareils envoyés vers Mars ont été des échecs.

En 1997, le stratège de la NASA Jesco von Puttkamer affirme que le premier qui posera le pied sur Mars sera le Christophe Colomb des nouveaux temps ! Cependant, le programme de la NASA ne prévoit pour l'instant que l'envoi de la sonde américaine Pathfinder, laquelle ne déposera dans la région martienne d'Ares Vallis qu'un robot de 30 cm nommé Sejourner.

La mission de ce petit robot est d'explorer le sol de Mars pendant 1 mois, d'analyser en direct des échantillons de roches et d'envoyer des photos de la planète rouge en direction de la Terre. De leur côté, les européens de l'Agence Spatiale Européenne (ESA) et le planètologue britannique Colin Pillinger pensent pouvoir rechercher des traces de vie sur Mars grâce à la future sonde européenne Mars Express qui devrait être prête en 2003.

Avant cette date, la NASA entend mettre en chantier Sample Return Mission qui devra rapporter sur Terre des fragments de sol martien. Le but avoué des USA est de conquèrir la planète Mars et de la coloniser, afin d'en exploiter les sources d'énergies et de matières premières. Robert Zubrin, ancien ingénieur de la firme Loocked, va même jusqu'à affirmer que la conquète de Mars permettra aux Etats-Unis de préserver ses valeurs libérales.